American Oversight’s Investigation into the Restoration of Voting Rights in Florida

Florida Gov. Ron DeSantis (Photo: Gage Skidmore)
En Español

American Oversight launched the State Accountability Project in March 2019 with the goal of shedding light on voter suppression and election issues in Texas, Georgia, and Florida. Over the last nine months, we have worked in collaboration with local organizations in all three states to root out key election issues and to learn how best to deploy our expertise. We’ve filed more than 150 requests to county and state offices, on issues ranging from election security to voter-ID laws. As we enter 2020, we’re looking back on what we have discovered and sharing our plans for the Project’s future.

When, in November 2018, Florida voters passed Amendment 4, the measure to restore voting rights to more than 1 million Floridians who have served felony sentences, it was widely celebrated as a crucial step toward a more accessible democracy. Unfortunately, state lawmakers swiftly sought to undermine the choice of the voters with the passage of a law known as SB 7066. The law effectively created a poll tax, barring those who have served felony sentences from voting until they have paid off all fines and fees related to their sentence, regardless of their financial ability to do so. 

This chain of events led to more questions than answers. We began our investigation into Amendment 4 and SB 7066 with a suite of requests related to the implementation of both the ballot measure and the ensuing law. Particularly, we wanted to gain a better understanding of the systems and procedures that would need to be developed and implemented. We submitted a broad range of requests related to felon re-enfranchisement, and you can find those and responsive records here. Our investigation is ongoing, but the documents we have already received reaffirm reports coming from Florida: The system is a mess

Though SB 7066 is our current focus, voting rights are under attack from all angles in Florida. We’ve also filed a suite of requests aimed at determining whether the offices of the governor and the secretary of state have communicated with “voter fraud” activist groups and individuals, such as the Heritage Foundation, the Public Interest Legal Foundation, and former Kansas Secretary of State Kris Kobach. Other public records requests included communications between those state offices and the American Legislative Exchange Council or any politicians linked to the conservative model-legislation machine. The requests also went to 10 counties in Florida: Leon, Duval, Broward, Miami-Dade, Hillsborough, Hendry, Palm Beach, Hardee, Monroe, and Collier. These counties were selected based on population size, demographics, and each county’s history with voting-rights abuses. 

Florida’s Sunshine Law enabled us to send requests to the state Senate and House of Representatives for legislative communications with “voter fraud” activist groups and ALEC, with specific requests targeting the offices of representatives who attended ALEC’s annual conference. Using information we gathered from responses to these requests, we also followed up with additional requests to each of the counties. You can find those here.

Florida is an election-defining swing state, so each and every vote is particularly impactful. For this reason, we began looking into the top two voter-suppression tactics used nationwide: voter roll purges and gerrymandering. While Florida’s purges have not been as massive or faulty as those in Texas and Georgia, we have sought guidance or directives on how Florida maintains its voter rolls. You can find those requests here: Department of State, Taylor, Collier, Monroe, Hardee, Palm Beach, Hendry, Hillsborough, Miami-Dade, Broward, Duval, and Leon. To tackle manipulative redistricting, we requested records of communication that national and local redistricting advocates had with the governor’s office, the Florida House, and the Florida Senate. We also followed up with additional requests to Reps. Mike La Rosa, Jason Fischer, and Thad Altman.

Like Texas and Georgia, Florida has struggled to secure its elections from ever-evolving cybersecurity threats. The computer systems of entire cities in Florida have been electronically attacked for ransom, so we opened our investigation with a suite of requests related to hacking attempts. Using information from local reports, we submitted requests to Taylor, Gadsden, Hardee, and Washington Counties. We also sent a request to the Florida Department of State for more information on the online voter registration outage that occurred in September, as well as a Freedom of Information Act request to the FBI for information on the Russian military’s successful attempt to hack into “at least one Florida county government,” which was reported in Special Counsel Robert Mueller’s March 2019 report. Unfortunately, the agency neither confirmed nor denied the existence of responsive records. 

As we look to 2020, we plan to continue our ongoing investigations and expand to cover new issues. Here are a few of our priorities for the next year of voting defense in Florida: 

  • Continued investigation into SB 7066 and Amendment 4: As Florida irons out the implementation of Amendment 4 and SB 7066, we will continue to press for transparency and accountability. 
  • Office of Executive Clemency: A grand total of just four Floridians have had their voting rights restored through Florida’s clemency board this year. We’ve already filed a request for more information about the board’s inefficiency, and we plan to continue this investigation. 
  • Restoration of Voting Rights Task Force: In August 2019, Florida Gov. Ron DeSantis appointed four officials to his Restoration of Voting Rights Task Force. We plan to request more information on the functioning of this group.

 

En Español

American Oversight lanzó el Proyecto Estatal de Rendición de Cuentas en marzo de 2019 con la meta de arrojar luz sobre la represión del voto y problemas con elecciones en Texas, Georgia, y Florida. A lo largo de los últimos nueve meses, hemos trabajado en colaboración con organizaciones locales en los tres estados para identificar las cuestiones claves y aprender cómo podemos hacer mejor uso de nuestra pericia. Hemos presentado más de 150 solicitudes en oficinas locales de condados y estatales, sobre una variedad de temas como seguridad de las elecciones y leyes de identificación de votantes. A medida que ingresamos al nuevo año, repasamos lo que hemos descubierto, y compartimos nuestro plan para el futuro del Proyecto.

El gobernador de Georgia Brian Kemp es reconocido por todo el país por su victoria controvertida ante la anterior representante de estado Stacey Abrams. Su triunfo fue disputado acaloradamente a causa de los purgados de las listas de electores y las clausuras y reubicaciones de los lugares de votación que él alentaba en los meses antes de noviembre – todas las tácticas favoritas de aquellos que quieren limitar el voto. 

Empezamos nuestro trabajo en Georgia con una serie de solicitudes para determinar si las oficinas del gobernador y el secretario del estado se habían comunicado con individuos y grupos activistas de “fraude electoral,” como True the Vote, el Heritage Foundation, y el ex secretario de estado de Kansas Kris Kobach. También presentamos solicitudes por expedientes de comunicaciones entre aquellas oficinas estatales y el American Legislative Exchange Council, la máquina del modelo de legislación conservadora. Las solicitudes también se enviaron a 11 condados en Georgia: Randolph, Macon-Bibb, Jefferson, Hancock, Gwinnett, Fulton, DeKalb, Cobb, Clayton, Rockdale, y Dougherty. Estos condados fueron seleccionados por el tamaño de la población, la demografía, y el historial de cada condado con abusos de los derechos al voto. 

Nuestra investigación también tiene como objetivo descubrir más detalles sobre los purgados de las listas de electores y las clausuras de lugares de votación que se llevaron a cabo en el período previo a la elección de 2018. Enviamos solicitudes de registros públicos a la oficina del secretario de estado y varios condados para encontrar expedientes de comunicación entre el director de elecciones Chris Harvey y los administradores electorales de cada condado, específicamente sobre el mantenimiento de las listas de electores. Puedes encontrar esas solicitudes y los documentos que generaron aquí: Randolph, Macon-Bibb, Jefferson, Hancock, Gwinnett, Fulton, DeKalb, Cobb, Clayton, Rockdale, Dougherty, y la oficina del secretario de estado.

El 16 de diciembre de 2019, Georgia cumplió con su promesa de eliminar más de 300,000 nombres de las listas de electores del estado, incluyó más de 100,000 personas que no habían votado desde al menos el 2012, pero de otra manera son elegibles para votar. También le preguntamos a la oficina del secretario de estado por expedientes relacionados con esa purga de las listas, además de las clausuras y reubicaciones de los lugares de votación. 

En el seguimiento de las reclamaciones de supresión del voto, presentamos solicitudes a las oficinas del gobernador y el secretario de estado por documentos relacionados con la ley disputada de “coincidencia exacta” (“Exact Match Rule.” La “coincidencia exacta” puso reglas estrictas en los documentos de identificación aceptados de los electores, requiriendo que tengan una credencial de elector emitido por el gobierno, como una licencia de manejar, que refleje el mismo nombre exacto que se encuentra en el registro de votantes. Además, presentamos específicamente una solicitud con el Departamento de Servicios al Conductor sobre los puertorriqueños que presuntamente enfrentaron discriminación cuando trataron de obtener una licencia de manejar. También estamos investigando el desapoderamiento al nivel de condado, con solicitudes que buscan información sobre los derechos al voto de personas con delitos menores, y la votación en campus

Pero los mapas manipulados de circunscripciones y el uso de la redistribución electoral para dar a algunos candidatos la ventaja, permanecen quizás las formas más universales del supresión del voto, impactando gravemente la fuerza de cada voto individuo. Presentamos solicitudes con las oficinas del gobernador y secretario de estado por comunicaciones con bufetes de abogados y altos funcionarios que maneja la redistribución electoral. 

Nuestra próxima serie de solicitudes siguió los informes de enero 2019 que reportaron que el gobernador Kemp contrató un miembro de un grupo de presión de la empresa Election Systems & Software, la ex compañía de elecciones de Georgia. Luego, Kemp autorizó un trato de $100 millón con Dominion Voting Systems, una empresa para quien su ayudante político y de campaña de largo tiempo Jared Thomas ahora trabaja. Sospechosos de la conexión íntima entre Kemp y las dos empresas, presentamos solicitudes con la oficina del gobernador y el secretario de estado por sus comunicaciones con las dos empresas y sus cabilderos, incluyendo conversaciones que ocurrieron durante el tiempo cuando Kemp era el secretario de estado.   

El secretario de estado de Georgia Brad Raffensperger fue criticado en agosto 2019 cuando aceptó el trato del  sistema de votación de Kemp sin evaluar a el sistema por riesgos de seguridad. Presentamos solicitudes por cualquier expediente de comunicación entre la oficina del secretario de estado y Dominion Voting Systems para ver qué tipo de relación tenía Raffensperger con la empresa. También le preguntamos a la oficina del secretario de estado por expedientes de comunicación entre funcionarios de elecciones y cualquier cabildero de empresas de sistemas de votación. Como una parte de esta investigación, preguntamos por los documentos de la oficina del secretario de estado relacionados con el servidor de elecciones de Kennesaw State University, que fue borrado bajo circunstancias misteriosas. 

Máquinas de votación y servidores de elecciones son polémicos en Georgia porque cuestiones de seguridad cibernética han plagado las elecciones del estado en años recientes. Expertos advierten que las nuevas máquinas de votación no son suficientemente seguras para asegurar elecciones seguras y fiables. En particular, estábamos interesados en ver cómo se les instruyó a los condados utilizando las nuevas máquinas para asegurar las ubicaciones de votación, así que presentamos solicitudes a los condados de Paulding, Lowndes, Decatur, Carroll, Bartow, y Catoosa.

Aunque todavía esperamos respuestas, documentos que recibimos en requesta a nuestra solicitud del condado de Carroll nos causó preocupación. Los trabajadores electorales fueron instruidos que la contraseña por defecto para los iPads que usaron para registrar y actualizar el estatus de votantes era “1234.” Después de que se informara sobre este problema, funcionarios de elecciones estatales dijeron que la contraseña se había cambiado.

Esta respuesta del condado de Carroll es solo uno de los documentos sustantivos que hemos recibido de Georgia. Hemos obtenido un número asombroso de respuestas que indican “no expedientes,” todos los cuales están disponibles aquí. Estamos trabajando activamente con los oficiales de registros públicos en Georgia para clarificar nuestras solicitudes y resolver problemas pendientes. 

Mientras miramos hacia 2020, hay varias áreas de interés que continuaremos siguiendo y a la vez planeamos cubrir nuevos temas. Algunas de nuestras prioridades para el próximo año en defensa del voto en Georgia:

  • Los purgados del invierno de 2019: Este mes, se les ha cancelado a más de 300,000 electores sus registros de votantes en una purga masiva y complicada de las listas de electores. Planeamos en investigar completamente esta decisión. 
  • HBCUs y la votación en campus: Georgia es el hogar de más de 10 colegios y universidades históricamente afroamericanas. Planeamos en preguntar por documentos relacionados a la disponibilidad de lugares de votación en campus en estas universidades. 
  • Organizaciones sin fines de lucro financiados por el estado: En 2020, planeamos en presentar solicitudes para información sobre las organizaciones sin fines de lucro en Georgia que reciben subvenciones estatales. 
  • Las fechas límites para registración de votantes: Estamos interesados en las fechas límites para el registro de votantes. Planeamos preguntar por los números de votantes que se registraron antes de la elección pero después de la fecha límite.

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